Citomegalovirus, culpable del envejecimiento del sistema inmune

México D. F., 27 de noviembre (Redacción Salud Mundo de Hoy).- De acuerdo con Beatrix Grubeck-Loebensten, directora del Instituto de Biomedicina para Estudios del Envejecimiento de Innsbruck, Austria, el 70 por ciento de la población es portadora del citomegalovirus (CMV) sin saberlo. Dicho virus es responsable de que el sistema inmune envejezca de manera más rápida y de que las personas enfermen con más frecuencia y gravedad.

Grubeck-Loebenstein explicó que el virus pasa desapercibido a pesar de que se adquiere a una edad muy temprana (desde los doce años). Como consecuencia, la expectativa de vida de los portadores es más corta, pues desde la juventud su organismo tiene que luchar contra el indeseable inquilino. Sin embargo, afirmó la directora del Instituto de Biomedicina, la infección puede combatirse mediante una vacuna.

Tomando esto en cuenta, investigadores de la Universidad de Colorado, en Estados Unidos, consiguieron prolongar la vida de unos gusanos nematodos, que viven hasta cinco veces más de lo normal, mediante ingeniería genética; el descubrimiento permitiría desarrollar una vacuna contra el citomegalovirus.  Thomas E. Johnson fue el encargado de dar a conocer estos avances durante el Primer Congreso Europeo sobre Investigación de la Vejez, celebrado en Austria.   

¿Qué es el citomegalovirus?

El citomegalovirus es un virus común que infecta a la mayoría de las personas en algún momento en sus vidas, pero que raramente causa una enfermedad obvia. Es un miembro de la familia del virus del herpes. Otros miembros de la familia del virus del herpes producen la varicela, la mononucleosis infecciosa, ampollas de fiebre (herpes I) y el herpes genital (herpes II).

Como otros virus del herpes, la infección del CMV puede permanecer latente por algún tiempo, reactivándose más adelante. Los portadores del virus son las personas y no está asociado a alimentos, agua o animales.

Cualquiera puede infectarse con el CMV, de hecho, casi todas las personas han estado expuestas a él al llegar a la edad adulta. Aunque el virus no es muy contagioso, puede transmitirse entre personas a través del contacto directo. El virus se elimina en la orina, la saliva, el semen y en menor medida, en otras secreciones corporales. La transmisión también puede ocurrir de una madre infectada al feto y a través de transfusiones de sangre y transplantes de órganos.

La mayoría de los niños y adultos infectados con el CMV no desarrollan síntomas, pero  aquellos que desarrollan síntomas pueden presentar una enfermedad similar a la mononucleosis infecciosa y tener fiebre, ganglios inflamados y sentirse cansados.

Las personas inmunocomprometidas (como los pacientes con SIDA y aquellos que reciben quimioterapia) podrán presentar una enfermedad más grave, con fiebre, neumonía y otros síntomas. Aproximadamente 10 de cada mil bebés nacidos en los Estados Unidos tendrán una infección por CMV; sin embargo, nueve de los mismos no presentarán síntomas y uno podrá tener una enfermedad significativa que cause daños al sistema nervioso o problemas del desarrollo.

El CMV permanece en el cuerpo a lo largo de la vida. Las personas infectadas pueden, ocasionalmente, eliminar el virus en la orina o la saliva. Varios estudios han encontrado que entre el 3 y el 11 por ciento de los adultos normales y hasta el 50 por ciento de los niños sanos eliminan el virus de esa forma. El virus muere rápidamente, una vez fuera del cuerpo.

Existen varios exámenes de laboratorio especiales para el cultivo del virus, sin embargo, estos exámenes son complicados, costosos y no se encuentran ampliamente disponibles.

En la mayoría de los casos, no existe tratamiento, pues aún no se ha desarrollado una vacuna efectiva.

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